DECORTIQUAGES

Les glaciers himalayens n’ont pas dit leur dernier mot

CNRS

En combinant des mesures satellitaires et des mesures de terrain obtenues entre 1988 et 2010, une équipe franco-indienne(1)  vient de montrer que la masse des glaciers du Lahaul Spiti, une région  située au cœur de l’Himalaya dans le nord de l’Inde, avait légèrement  augmenté entre 1988 et 1999 avant de diminuer et que leur perte de masse  globale entre 1988 et 2010 était quasi six fois plus faible que celle  les glaciers alpins durant la même période. Ce résultat remet en  question les compilations précédentes qui laissaient entendre une perte  de masse glaciaire continue et massive des glaciers de l’Himalaya au  cours des dernières décennies.
Les glaciers de l’Himalaya et du Karakoram(2)  sont parmi les glaciers de montagne les plus étendus au monde  (superficie d’environ 40 000 km²). Ils alimentent les eaux de l’Indus,  du Gange, du Brahmapoutre, du Yangtzi Jiang et du fleuve jaune dont  dépendent 1.4 milliard d’habitants. Pourtant, leur évolution est encore  très mal connue. En effet, les mesures de bilans de masse des glaciers  de cette immense région sont malheureusement trop peu nombreuses, trop  disparates et discontinues, les plus longues séries ne dépassant pas une  dizaine d’années, pour permettre une vue d’ensemble de l’évolution de  ces glaciers. Ce manque de connaissance a donné lieu à des erreurs  manifestes telles que celle du rapport du GIEC en 2007 qui prévoyait la  disparition des glaciers de l’Himalaya et du Karakoram au cours des  prochaines décennies. Encore récemment, en 2011, des compilations faites  à partir des observations disponibles indiquaient une perte de masse  importante de ces glaciers, continue depuis 1970, et supérieure à celle  de tous les autres massifs englacés terrestres.
De leur côté, les  observations satellitaires permettent d’avoir une vue d’ensemble des  variations de masse des glaciers mais uniquement depuis 1999 et pas de  manière continue. Deux études réalisées à partir de telles mesures et  publiées en 2012(3)  ont ainsi pu apporter des résultats nouveaux. L’une d’elle a créé la surprise en mettant en évidence un léger épaississement (+  0.11 m par an) des glaciers du Karakoram entre 1999 et 2008. L’autre a  montré qu’entre 2003 et 2008, les glaciers de l’Himalaya et du Karakoram  s’étaient amincis en moyenne d’environ 0,21 m par an, soit 2 à 3 fois  moins que la moyenne de tous les glaciers du globe, avec en outre  d’importantes disparités régionales, l’amincissement des glaciers  atteignant environ 0,66 m par an dans la région du Jammu-Kashmir et près  de dix fois moins dans celle du Karakoram, confirmant ainsi la  stabilité des glaciers du Karakoram. Malheureusement, ces études, qui  couvrent elles aussi des périodes courtes, ne permettent pas de fournir  des tendances sur le long terme.

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Carte de la région de l’Himalaya de l’Ouest, le glacier du Chhota Shigri étant représenté en vert.Depuis 2002 en Inde, l’équipe  CHyC du LGGE et du LTHE, en collaboration avec l’université de Delhi  (Jawaharlal Nehru University) réalise le suivi glacio-météorologique du  glacier du Chhota Shigri, glacier de taille intermédiaire (16 km2) situé  au cœur de l’Himalaya dans la région du Lahaul et Spiti dans le nord de  l’Inde (32°N de latitude), en y effectuant chaque année des mesures  variées (topographie, bilan de masse et fonte de la neige). Ces  observations constituent aujourd’hui la plus longue série continue de  bilans de masse d’un glacier himalayen. Elles montrent une tendance  globale à la perte de masse (- 0,6 m d’eau par an en moyenne entre 2002  et 2008) avec cependant des fluctuations, notamment un léger gain entre  2010 et 2011 de 0,1 m d’eau par an. En 2010, les chercheurs de cette  équipe ont eu l’idée d’utiliser des observations topographiques de très  bonne qualité effectuées sur ce glacier en 1988 par des scientifiques  indiens en les comparant aux observations de 2010 qu’ils avaient  eux-mêmes réalisées exactement sur les mêmes sites. Cette comparaison  leur a permis de montrer qu’entre 1988 et 2010, la perte d’épaisseur  moyenne sur l’ensemble du glacier était de 0.17 m d’eau par an, ce qui  est très faible comparé à la perte d’environ 1 m d’eau par an que les  glaciers alpins ont accusée durant la même période. Ces données leur ont  aussi naturellement permis d’estimer la perte d’épaisseur moyenne du  glacier entre 1988 et 2011. En outre, grâce à des mesures  satellitaires de qualité obtenues en 1999 et 2011, ils ont pu montrer  avec un chercheur du LEGOS que ce même glacier s’était aminci d’environ  0,44 m d’eau par an durant cette période. Ils ont ainsi pu en déduire  que finalement le glacier avait épaissi de 0,09 m d’eau par an entre  1988 et 1999. Or les mesures satellitaires ayant également permis  d’attester que le glacier du Chhota Shigri avait un comportement très  représentatif de l’ensemble de la région du Lahaul Spiti, qui couvre  2100 km² de surface glaciaire soit environ la superficie l’ensemble des  glaciers alpins, il semble que les glaciers de cette région aient très  légèrement gagné de la masse entre 1988 et 1999 et n’aient commencé à en  perdre qu’après 1999, soit très récemment.

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Ainsi, l’idée selon  laquelle les glaciers himalayens fondent depuis plusieurs décennies, et  ce continument et plus vite que tous les autres glaciers de la planète,  se trouve une nouvelle fois singulièrement ébranlée par cette étude  portant sur les deux dernières décennies. Reste à comprendre les causes,  climatiques ou autres, des hétérogénéités à la fois spatiales et  temporelles de ces glaciers…

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