DECORTIQUAGES

Comprendre l’étrange découpage des fuseaux horaires en 5 minutes

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Les fuseaux horaires divisent la surface terrestre en plusieurs zones à l’intérieur desquelles l’heure est en principe identique en tous lieux. Au passage d’un fuseau à l’autre, l’heure augmente ou diminue d’une heure. Chaque zone couverte par un fuseau horaire est limitée par deux méridiens distants de 15° et s’étend du Pôle nord au pôle sud.
Le premier fuseau ou fuseau zéro est centré sur le méridien de Greenwich près de Londres.

C’est à partir de ce point que l’on détermine l’heure dans le monde entier, appelée heure origine ou heure GMT (pour Greenwitch Mean Time).
En allant vers l’est, on avance d’une heure par fuseau par rapport à l’heure de Greenwich.
Inversement, en allant vers l’ouest, on retarde d’une heure par fuseau par rapport à l’heure de Greenwich.

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Charles F. Dowd a été le premier à proposer un système standard de fuseaux horaires pour les chemins de fer américains vers 1863, mais le système de Dowd n’a pas été adopté par les compagnies de chemin de fer américaines.

Le système que nous connaissons aujourd’hui a été imaginé par l’ingénieur et géographe canadien Sandford Fleming en 1876 pour rationaliser la circulation des trains dans le monde.
Celui-ci a proposé de diviser le globe en 24 fuseaux horaires de même taille, a choisi le méridien de Greenwich comme origine des temps et a fixé la ligne de changement de date au méridien 180° (est et ouest).

Petite histoire de l’heure en France

Jusqu’en 1891, chaque ville de France avait sa propre heure calculée par rapport à la position du soleil : il s’agissait de l’heure solaire aussi appelée « heure vraie ». Les heures étaient donc différentes selon les lieux car il peut y avoir jusqu’à 50 minutes d’écart entre le lever du soleil à Strasbourg et le lever du soleil à Brest.

Néanmoins, ce système a commencé à poser problème quand les chemins de fer se sont développés. C’est pourquoi les autorités ont décidé d’adopter une heure uniforme sur l’ensemble du territoire français en 1891 : c’est l’heure légale, donnée par toutes les horloges.

La France a adopté le système des fuseaux horaires le 9 mars 1914. En 1978, le passage à l’heure d’été (en avance de 2 heures sur l’heure légale) a été instauré pour réaliser des économies d’énergie.

L’heure dans le monde

En règle générale, les Etats définissent l’heure légale sur leur territoire par un décalage fixe par rapport au temps universel coordonné (UTC).

Certains pays comme la Chine et l’Inde dérogent cependant au temps universel : bien que leur territoire recouvre plusieurs fuseaux horaires, ils ont décidé d’adopter une seule et unique heure légale.

D’autres grands pays (Australie, Brésil, Canada, RD Congo, Etats-Unis, Indonésie, Russie) sont divisés arbitrairement en plusieurs zones afin d’éviter une trop grande différence entre l’heure légale et l’heure solaire.

Par ailleurs, en raison du système heure d’été / heure d’hiver, l’heure légale de certains pays peut se trouver largement décalée par rapport à l’heure du fuseau correspondant pendant plusieurs mois de l’année.

En ce qui concerne la France métropolitaine, elle est à l’heure de l’Europe centrale et donc en avance d’une heure sur le fuseau qui lui serait normalement destiné.

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