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Jupiter, le destructeur des «super Terres» du système solaire ?

AFP

 

 

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La colère de Jupiter a peut-être chamboulé la genèse de notre système solaire. Le mouvement destructeur de la géante gazeuse au début de la formation de notre système solaire pourrait expliquer pourquoi aucune «super-Terre» n’orbite notre étoile, une bizarrerie dans notre galaxie, selon une nouvelle théorie d’un groupe d’astrophysiciens.

Jupiter aurait détruit sur son passage une première génération de ces grandes planètes rocheuses similaires à la nôtre, avant de voir son orbite se stabiliser, selon un article paru lundi dans les Comptes-rendus de l’Académie américaine des sciences (PNAS).

Cette théorie pourrait expliquer pourquoi notre système solaire est très différent des centaines d’autres systèmes planétaires découverts ces dernières années, qui compte souvent de nombreuses planètes rocheuses située très près de leur étoile, avec une orbite de moins de 100 jours.

«Une bizarrerie»

«Nous pouvons désormais regarder notre système solaire dans le contexte de tous ces autres systèmes stellaires et constater que l’une des caractéristiques les plus intéressantes est l’absence de planète à l’intérieur de l’orbite de Mercure», la plus proche du soleil, relève Gregory Laughlin, professeur d’astrophysique à l’Université de Californie à Santa Cruz, co-auteur de cette étude.

«Le système planétaire standard de la Voie Lactée est apparemment formé d’un groupe de  »super-Terres’ dont l’orbite est très proche de leur étoile», poursuit l’astrophysicien pour qui «notre système solaire paraît être de plus en plus une bizarrerie».

La Terre plus jeune que les planètes externes

Au moment de la formation de Jupiter et de Saturne, il est possible que des planètes rocheuses dotées d’une atmosphère très épaisse se soient formées près du soleil à partir d’un disque de gaz et de poussière pour devenir des «super-Terres» typiques. C’est le cas d’un très grand nombre d’exoplanètes découvertes en orbite autour d’étoiles ces dix dernières années.

Alors que Jupiter avançait à l’intérieur du système solaire, les perturbations gravitationnelles de la planète géante auraient provoqué une série de collisions entre les autres planètes et des astéroïdes, les réduisant en morceaux.

Les débris se seraient alors fondus dans le disque dense autour du soleil détruisant dans ce processus toutes les super-Terres qui venaient de se former. Ces débris auraient ensuite servi à former une seconde génération de planètes: Mercure, Vénus, la Terre et Mars. Ces nouvelles planètes sont d’ailleurs plus jeunes que celles se trouvant sur des orbites plus éloignées comme Uranus, Neptune et pluton, soulignent ces scientifiques.

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