DECORTIQUAGES

Equateur et Japon : qu’est-ce qui a fait trembler la Terre ?

SCIENCES ET AVENIR

Par Azar Khalatbari

 

La Terre a tremblé plusieurs fois au cours des derniers jours, faisant des milliers de morts et de blessés. Retour sur ces évènements avec Robin Lacassin, géophysicien à l’Institut de Physique du Globe de Paris.

 

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Les séismes survenus au cours des 15 dernières années (en mauve), puis durant les deux dernières semaines (en jaune), avant-hier (orange) et hier (rouge) montrent que l’activité de la planète se concentre aux frontières de plaques. © USGS

Robin Lacassin : Le séisme de magnitude 7,8  a rompu un segment d’environ 100 km de long  entre deux plaques tectoniques, celle de Nazca  et celle de l’Amérique du Sud. Il s’agit d’une zone de subduction importante à la surface du globe : au niveau de la côte ouest de l’Amérique du sud, la plaque océanique de Nazca s’enfonce sous la plaque Amérique du Sud à la vitesse moyenne d’environ 4,6 cm par an. Le séisme a  généré un faible tsunami localement (quelques dizaines de cm sur la côte de l’Equateur).

Ce n’est pas le même mécanisme qui a généré le séisme du Japon…

Non, alors qu’en Equateur une plaque s’enfonce sous une autre, au Japon c’est un mouvement de coulissement dans le plan horizontal qui a été à l’œuvre. Ces derniers jours, il s’y est produit 3 séismes importants, deux de magnitude un peu supérieure à 6 suivis un jour plus tard par un séisme de magnitude 7,3, tous à proximité de la ville de Kumamoto au Japon. Les deux premiers sont considérés comme des séismes précurseurs (foreshocks) du choc principal. Puis, de très nombreuses répliques ont suivi cette séquence de séismes. La faille qui a rompu est la terminaison sud-ouest d’une grande structure géologique, la Median Tectonic Line, qui traverse la région centrale et du sud-ouest du Japon. Cette zone est très active, puisque le  séisme de Kobe en 1995, d’une  magnitude 6,9 et qui avait fait environ 6500 morts s’était produit sur une faille satellite de cette grande zone de failles. La région au Nord- ouest de la faille a coulissé vers la droite par rapport à la région au sud-Est.

Peut-on établir des liens entre les tremblements de Terre au Japon et en Equateur ?

A priori non. Il s’agit d’une coïncidence. Il est vrai qu’un séisme de très grande magnitude peut effectivement en déclencher un autre mais à des distances de l’ordre de quelques centaines de milliers de km au maximum. Dans ce cas la rupture sismique sur une faille géologique modifie les forces à son voisinage. Ceci peut amener d’autres failles à rompre, éventuellement en cascade. C’est ce qui s’est passé au Japon avec une séquence de 3 séismes importants (2 de magnitude un peu plus de 6 puis un de magnitude 7,3). Mais pour des distances plus importantes, comme celle qui sépare le Japon de l’Equateur, on ne connait pas de mécanisme physique simple d’interaction ou de déclenchement. La connaissance statistique de l’histoire sismique mondiale montre que ce type de coïncidence est possible.

De même il y a eu quelques  éruptions volcaniques récentes… peut-on établir un lien ?

Au Japon, le volcan Aso, à proximité immédiate de la faille qui a rompu, est entré en éruption modérée juste après le séisme. Il est possible que l’éruption ait été déclenchée par le séisme, car un tel évènement change les contraintes du sous-sol. On peut même envisager le contraire: une éruption en préparation en profondeur aurait pu modifier les forces sur la faille et ainsi déclencher les séismes. Ces liens devront être explorés plus avant par les chercheurs.

L’Equateur possède un très grand nombre de volcans très actifs aussi. Au moins deux ont été en éruption récente: Cotopaxi, Tungurahua (ce dernier il y a un mois). Mais il n’y a probablement pas un lien immédiat entre ces éruptions et le séisme d’aujourd’hui. Le seul lien entre tous ces évènements est qu’ils sont tous le fait des mouvements des plaques tectoniques et témoignent de l’activité de la planète.

 

SCIENCES ET AVENIR

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